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Washington, (Servicios especiales de Vanguardia del Pueblo) Un equipo internacional de científicos anunció el descubrimiento del Homo naledi, una especie humana que podría cambiar las ideas acerca de los primeros ancestros, publica hoy la revista eLife.

Tengo el placer de presentarles a una nueva especie de antepasado humano, lo hemos llamado Homo naledi, afirmó el profesor y antropólogo estadounidense Lee Berger.

Berger explicó que el descubrimiento se realizó de conjunto entre la Universidad de Witwatersrand, de Sudáfrica, y varias instituciones europeas.

El hallazgo fósil se realizó en el conjunto de yacimientos paleontológicos y arqueológicos conocido como Cuna de la Humanidad, ubicado a 50 kilómetros de la ciudad sudafricana de Johannesburgo.

Los expertos aseguraron que Homo naledi es el último miembro de la familia humana, e informaron que se han recuperado partes de 15 individuos de esa especie en una zona cerca de las cuevas de Sterkfontein.

Precisamente en esas cuevas los paleontólogos encontraron los ancestros humanos apodados ‘Señora Ples’ y «Pie Pequeño», descubiertos en 1947 y 1994 respectivamente.

Berger, profesor de investigación en el Instituto de Estudios Evolutivos de la Universidad de Witwatersrand, afirmó que los huesos hallados permiten suponer que Homo naledi es prácticamente el miembro mejor conocido de nuestro linaje.

El científico declaró que las excavaciones se realizaron en octubre de 2013, en total se descubrieron alrededor de 1550 fragmentos de esqueletos, pertenecientes a 15 individuos Homo naledi: ocho niños y cinco adultos.

Los restos de la especie desconocida yacían en una profunda cueva llamada Rising Star, estaba delante de nuestras narices, en el valle más explorado del continente africano, recordó Berger.

Los investigadores sugieren que los cuerpos fueron trasladados a la cueva, y concluyeron que los representantes de esa especie enterraban a sus muertos, acto que anteriormente se creía que era exclusivo de los humanos.

Sudáfrica: Homo Naledi aporta luces sobre evolución humana

El anuncio en Sudáfrica del descubrimiento de la especie Homo Naledi invita a cuestionar la relación entre el tamaño del cerebro y el pensamiento complejo, afirmó el paleoantropólogo estadounidense Lee Berger.

Profesor de la Universidad Witwatersrand (Wits University), de Johannesburgo, Berger explicó que el tamaño del cerebro del Naledi es un tercio del de los seres humanos.

Residente en Sudáfrica desde 1989, el académico y su equipo revelaron el hallazgo de este nuevo antepasado de los humanos, el cual creen que está entre los más antiguos de nuestra especie.

El material fósil fue recuperado en dos expediciones realizadas en noviembre de 2013 y marzo 2014 en la cueva Rising Star en la Cuna de la Humanidad, a unos 50 kilómetros al noroeste de Johannesburgo.

Las piezas -el más grande conjunto hallado en el continente africano- estaban a gran profundidad en un lugar que denominaron la Cámara Dinaledi o Cámara de las Estrellas.

Según el experto, el Homo Naledi se parece a uno de los miembros más primitivos del género humano, pero también tiene algunas características sorprendentemente similares a la humana.

Además de arrojar luz sobre los orígenes y la diversidad de nuestro género, parece que depositaban a sus muertos en una cámara o hueco, un comportamiento que se pensaba anteriormente limitado solo a los seres humanos.

Berger dice que aún están por determinar la edad exacta del Homo-Naledi pero estiman que la especie tiene aproximadamente de 2,5 millones a 2,8 millones de años de antigüedad.

Los científicos fueron capaces de reconstruir al Naledi a partir de unos mil 550 elementos fósiles numerados (cráneos, mandíbulas, costillas, docenas de dientes, un pie casi completo y una mano) de al menos 15 individuos.
Asimismo, los restos son de una gama de grupos de edad, incluyendo, adultos mayores, jóvenes y niños.

Durante el acto donde salió a la luz el innovador suceso, el vicepresidente Cyril Ramaphosa expresó que desenterrar el pasado «también es desenterrar conocimiento acerca de nuestro presente», para obtener una visión del futuro.

El anuncio del descubrimiento de esta nueva especie lo hicieron la Universidad Witwatersrand, la National Geographic Society, el Departamento de Ciencia y Tecnología y la Fundación Nacional de Investigación de Sudáfrica.
También adelantó que ya «han descubierto algo más», pero todavía no divulgarán qué.

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